冰河大猫—巨颏虎

巨颏虎
拉丁学名:Megantereon,含义是“巨大的颏”
科学分类:食肉目,猫科
身高体重:体长1.7米,肩高70厘米,体重120千克(刀齿巨颏虎)
体型特征:体大如豹,脖子长,前肢发达,上犬齿很长露出嘴外
生存时期:晚中新世至中更新世(距今700万年前~50万年前)
发现地:亚洲、欧洲、非洲、北美洲
生活环境:林地、森林

博物馆中的刀齿巨颏虎复原模型,这个造型缺乏气势。

  • 小身体大长牙

巨颏虎属于大名鼎鼎的剑齿虎家族,是剑齿虎中体型较小的一类,1824年由法国古生物学大师乔治·居维叶(Georges Cuvier)定名。巨颏虎的个头和今天的豹、美洲豹差不多,但没有豹的流线型体态。它们躯干较短,脖子却特别长,并附着大量肌肉;前肢、前爪几乎和狮子一样粗大,尾巴则如同猞猁一样短小。巨颏虎最醒目的特征,是长而侧扁的上犬齿。这对犬齿突出嘴外,下颌还延伸出“颏叶”加以保护,下犬齿则弱小得多。

由于身体强壮,巨颏虎可能比美洲豹还重一些。冰河时代先后生活在欧洲的刀齿巨颏虎(M.cultridens)和巨颏巨颏虎(M. megantereon),体重可能达到100~160千克。主要分布在非洲、南欧的怀氏巨颏虎(M.whitei)则要小些,可能只有60~70千克重。

以身体比例而言,云豹是今天猫科动物中犬齿最发达的,但它们主要还是捕食麂子、啮齿类、鸟类等小动物。

  • 分布广化石少

巨颏虎个头不大,演化却十分成功。巨颏虎的祖先,可能是距今1500万年前的副剑齿虎(Paramachairodus),此后有一段化石空缺;最早的巨颏虎化石发现于距今450万年前的北美洲,在亚欧大陆出现的时间要晚一些。不过,近年又在非洲发现了距今700万年前~570万年前的巨颏虎化石,看来它们应该是非洲起源的。可惜的是,除了在法国塞内泽发现过一具近乎完整的骨架,其他地区的巨颏虎化石大多比较零碎。

作为一种中型猫科猛兽,巨颏虎应该像豹一样过着隐秘的独居生活,这可能也导致了它的化石稀少。它们还可能会爬树,并把吃不完的猎物拖到树上,免遭其他猛兽抢夺。

  • 搏击高手

通常认为,剑齿虎类的“剑齿”主要用来对付大型动物。但早期剑齿虎类以及生存年代更早的两类剑齿食肉动物——猎猫科(Nimravidae)和巴博剑齿虎科(Barbourfelidae)中的一些成员,甚至比巨颏虎体型还小,对付野猪、犀牛、大象几乎不可能。在今天的猫科动物中,以身体比例而言拥有最长上犬齿的云豹,就主要捕食小动物。

近年研究表明,剑齿虎的剑齿并非挑战大型猎物的产物,而是代表了一类特殊的猎食技巧。据测算,在史前各类剑齿虎当中,以身体比例而言上犬齿越发达的种类,前肢也就越粗壮。也就是说,“剑齿”和肌肉发达的颈、肩、前肢是协同演化的,在捕食中缺一不可。巨颏虎,就是这种“长剑”配“重拳”的典型。

在捕食中,巨颏虎很可能靠埋伏,接近猎物时猛然扑出,先用强壮的前肢和利爪推倒猎物,奋力将其压在身下,然后颈部发力,精确瞄准猎物喉部,用剑齿划开动脉和气管,给猎物快速放血使其断气。比起狮、虎、豹紧咬猎物口鼻或喉咙使其窒息的方式,巨颏虎的捕猎方式更快速、更安全,能减少受伤几率。

更新世时期,非洲和亚欧大陆的稀树草原变得越来越“稀树”,难以给巨颏虎提供足够隐蔽空间。

巨颏虎的上犬齿长度可达17厘米,下颌还伸出“护叶”对其进行保护,下犬齿却很小。

  • 冤家与对头

巨颏虎的“秒杀”能力还有一个作用:当时大中型猛兽的种类比现在多,捕食者之间的竞争更激烈。“秒杀”能让它们尽快获得食物,抓紧多吃几口并把剩下的猎物及时藏起来。

亚欧大陆的巨颏虎,猎物可能包括中到大型的马类、鹿类,而非洲的巨颏虎可能捕食羚羊、猪类更多一些。巨颏虎往往不能安心享用猎物,毕竟它们面对同时代的大型剑齿虎类竞争者——锯齿虎。除了食肉兽,冰河时代的原始人类或许偶尔也会团结协作,上演“虎口夺食”的把戏。

巨颏虎也不是软弱可欺的,有研究者曾对南非一些距今250万年前的巨颏虎牙齿化石进行化学分析,发现其中的稳定同位素碳13含量明显小于其他猛兽,而原始人类正是以碳13含量较低的树叶、水果为食。或许在激烈的竞争中,至少一些地区的巨颏虎转向以灵长类为主食,南方古猿、匠人和直立人可能都曾是它们的盘中餐。在中国,泥河湾巨颏虎(M.nihowanensis)和意外巨颏虎(M.inexpectatus)的化石也曾与直立人化石一同被发现。

  • 凶兽败退

距今150万年前~50万年前,巨颏虎先后从非洲、欧洲和亚洲消失了。更新世的气候变幻,食草动物种类的变动,可能会让它们难以适应;尤其是在气候变冷变干的时期,森林、林地大量被开阔草原取代,巨颏虎既难以隐蔽伏击,又难以找到藏匿猎物的树木,渐渐丧失了生存空间。与此同时,原始人类的竞争能力越来越强,进一步对它们形成了排挤,它们就这样一步步走向灭亡。

尽管巨颏虎没能挺到冰河时代的最后,但进入新大陆的一支巨颏虎却繁衍出了更强悍的子孙,延续了它们的血脉,这就是剑齿虎家族中名气最大、剑齿最发达、在更新世美洲扮演重要角色的刃齿虎。

包括蓝田人、“北京人”在内的直立人,在冰河时代可能曾被巨颏虎捕食。

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