“压力/爆发”—大规模的物种灭绝

6600万年前,在恐龙突然失踪之前,地球上曾经发生过数次物种大灭绝。生命一直在不断地灭绝着——这是进化的本质。但是在某些时段,灭绝的速度达到过极高的峰值。

假如我们给物种灭绝这样下定义:50%或者更多的动物种类突然消失,那么,在过去的产生的,而氧气被证明对许多其他的微生物有致命的剧毒。
距离我们比较近的几次大规模灭绝的原因尚不明了。任何貌似合理的解释都不得不面对这样一个事实:尽管大量动物灭绝了,但仍然有许多动物存活了下来。或许某次灾难性的事件可能带来最后的打击,但在这之前,针对某些动物种群的环境压力应该是长期积累起来的。这就是所谓的“压力/爆发”模式。
一共有三种不同类型的灾难——或者说“爆发”,可以被视为最有可能当选的候选人。我们知道,在远古时期有大量的火山活动,经过多年的喷发,火山灰充斥着整个大气。这严重地遮挡了阳光的照射,抑制了光合作用,也就影响到了几乎所有食物链上的基本食物供应。火山喷发也将大量的二氧化硫和二氧化碳排放到大气中。二氧化硫会导致有毒的酸雨,而二氧化碳和全球变暖息息相关。
第二位候选人是海平面的下降,最有可能是由全球变冷造成的,这发生在冰期——更多海洋的水被封冻在冰盖之下。海平面的下降减少了大陆架的面积——那是海洋中最具活力的区域,同时也会造成气候变化的紊乱。
最后的候选人也是最具戏剧性的。在这种剧情设计中,一颗巨大的小行星或者彗星撞击了地球。猛烈的爆炸会造成具有极强破坏性的冲击波,还会引起大海啸和大面积的森林火灾。如果造成火山喷发,大气会充满烟雾和灰尘,阳光被完全封锁,进而摧毁整个食物链。如果这个天外来客撞击到富含硫的岩石,则可能会带来大范围的酸雨。现在,人们普遍相信在6600万年前,一颗很大的小行星撞击了地球,但这是否就是恐龙灭绝的唯一原因呢?争论依旧存在。
大规模的灭绝为进化带来了机遇,留下了许多的生态上的空间。随着恐龙的灭绝,一系列较小的、不显眼的动物,在存在了1.5亿年之后,终于抓住了发展的机会,迅速繁衍并占领整个地球。它们就是哺乳动物。
最后的晚餐
我们也许正处于另一场大规模灭绝的过程中。一些科学家估计,每一年,都会有多达14万种生物(其中包括许多尚不为人所知的植物和无脊椎动物)灭绝。你知道是因为什么吗?
人类的活动。

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