繁花盛开的沙漠

能在沙漠中生存的动物在很多方面都比植物要出色,它们不仅要避免水分流失,还要保持恒定体温。哺乳动物尤其无法忍受极高的温度和极大的温差,因此它们在寒冷夜晚的生存能力也同忍耐白天的炙热一样重要。千岁兰——拥有世界上最古老的叶子的植物。生长于纳米布沙漠,但距离海岸比较近,能够利用夜间从大西洋涌入的大量雾气,吸收水分,并将多余的水分输送到根部。

沼泽百合——孤挺花属,生长于卡拉哈里沙漠,通常在夏日下雨之后开花。它对付沙漠的方法也是在鳞茎中休眠,待到大雨降临,便迅速开花。

千岁兰是世界上最为奇异的植物。它生长于纳米布沙漠,吸纳着清晨绝大部分的雾气,而这些雾气来自大西洋海岸。早在数百万年以前,千岁兰便已基本进化出如芜箐类植物一般肥大的根部,长有两片颇为怪异的叶子,并分裂成许多破布似的长条,长达9米。千岁兰能够存活1 500多年,在此期间,它仍然持续生长,叶片的前端在狂风中被肆意抽打裂成细条。尽管它的叶子好似一堆破布条,却依然能够吸收水分。叶片表面覆盖着有吸收性的纤维,能汲取雾气中的水分,叶片通过气孔吸收一部分水分,其余凝结的水分则顺着叶表沟壑到达植物中心和根系。

在极度干旱的情况下,一些植物会立刻放弃地面上的部分。这些地下芽植物,如馥郁芬芳、夜间开花的仙人掌类,主要依靠地下的球茎、块茎、根瘤或根状茎而生。草本植物则通过庞大复杂的根系维持生存。待到雨水降临,这些沉睡的植物便能在数日之内茁壮成长起来。

在阿塔卡马沙漠中,还有一种特别的植物居然完全没有根。气生植物空气凤梨—叶子粗硬而富有弹性,在沙漠中随风呈球状滚动。当雾气弥漫时,它特有的结构便开始吸收来自太平洋的凉爽水分。

原本荒芜一片的沙漠一夜之间会变为繁花似锦的海洋,这正是大自然的奇妙魔术之一。这正是那些生命短暂的植物为逃避干旱而上演的一场奇妙演出。实际上,它们间或享受生命,因为它们会找准播种时机,在沙漠被暴雨浇透时一夜之间便破土而出。间歇性物种中如罂粟花、岩蔷薇和野草是植物世界中如同蝗虫一样肆意生长的植物。通常季节性降水只够植物苟延残喘,但有时降水会十分丰富,整个大地都会焕发出新的面貌。有些在炙热的土地中潜伏了长达30年的种子会突然萌发出来。

为了确定某场倾盆大雨不是昙花一现,这些植物的种子种皮上含有一种特殊的化学抑制剂,只有遇到足够量的雨水方可溶解萌芽。这一刻也许好几年都不会遇到,所以一旦时机一到,它们便拼命地生长,伸展出大片的叶子,绽放出艳丽的花朵。

沙漠马鞭草—分布于美国南部,每年绝大部分时间都处于种子形态。但是一旦雨水来临,它便会在几周之内为整个沙漠铺上花的地毯。它们叶片和茎上的绒毛可以在叶片和炙热的空气中隔离出一个相对潮湿的地带,起到缓解干旱的作用。

一株挂满蓝铃花的肉质植物龙舌兰—分布于沙漠中,每年都会经历一次由于大雨带来的极其快速的生长过程。
浩瀚的花海几天之内便可以覆盖整个沙漠,而这种繁荣的景色也许几周之后就会不复存在。所有的植物都拼了命地在此期间进行授粉,继而制造出数量庞大的种子。这些种子可能潜伏数年而不发—在一家博物馆中保存着一颗来自大漠的间歇性物种的种子,它已经沉睡了250年,但是如果有水的话,它仍然具备发芽的能力。

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